Panda Ant: The Warrior Ant Turned Wasp

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Panda Ant The Warrior Ant Turned Wasp
Panda Ant The Warrior Ant Turned Wasp

La formica panda (Euspinolia militaris) o formica velluto è un insetto imenottero della famiglia Mutillidae. Nonostante il suo aspetto da formica, in realtà è una vespa parassitoide.

La famiglia Mutillidae, che comprende oltre 4.200 specie, è caratterizzata da un marcato dimorfismo sessuale. In questa famiglia, solo i maschi tendono ad avere le ali.

Sebbene la specie sia stata scoperta circa 80 anni fa in Cile, ci sono relativamente pochi studi che la riguardano. È noto per vivere per circa due anni e preferisce colonizzare aree aride e sabbiose. Quindi, esemplari della formica panda sono stati segnalati in Cile, Argentina, parti del Messico e Stati Uniti sudoccidentali.

La formica panda ha diversi adattamenti che le consentono di sfruttare altri insetti aggressivi e farne i loro ospiti. Primo, il suo potente esoscheletro è la prima linea di protezione durante l'invasione di nidi ospiti di insetti pungenti.

Inoltre, la natura assicura che solo i più forti si riproducano, poiché la copulazione avviene durante il volo e vengono selezionati solo i maschi più grandi.

D'altra parte, l'assenza di ali nelle femmine, gli consente di esplorare via terra la futura dimora delle sue uova. Questa ricerca prolungata espone la femmina, ma è pronta. Per portare a termine la sua missione, la formica panda utilizza il suo straordinario repertorio difensivo, che include una potente puntura, cigolii di avvertimento, pigmentazione deterrente, una traccia di sostanze chimiche e una varietà di tattiche evasive. Te ne parleremo dopo.

La caratteristica più accattivante della formica panda è la sua pigmentazione, evocativa di un orso panda. L'insetto è di colore bianco vellutato sulla testa ad eccezione degli occhi, con macchie bianche e nere sul corpo.

Questa sorprendente pigmentazione è aposematica e serve da avvertimento per i predatori della loro puntura dolorosa e potente.

In entrambi i sessi, le antenne e le zampe sono coperte da brevi spine nere. Tuttavia, questa specie ha un chiaro dimorfismo sessuale. Di solito, le sue dimensioni raggiungono circa 0,8 centimetri (2 pollici), con i maschi significativamente più grandi delle femmine. Inoltre, solo i maschi hanno le ali, che sono strette e trasparenti.

D'altra parte, le femmine adulte, che sono terrestri, assomigliano alle formiche in termini di fisico e comportamento. Inoltre, sono dotati di pungiglione e ghiandole velenose, che danno loro un potente pungiglione.

In questa specie, le femmine non volanti usano il loro pungiglione dotato di un forte veleno per respingere i nemici. La sua puntura è un adattamento che gli consente di affrontare altre specie aggressive quando invadono i loro nidi.

A volte pungono gli umani e i grandi animali al pascolo. In effetti, gli esperti li conoscono dal nome comune degli assassini di mucche a causa della loro puntura dolorosa, ma non mortale.

Per affrontare questo punto, è bene conoscere il ciclo di vita della formica panda. Durante il volo, i maschi identificano le femmine e le sollevano in aria per accoppiarsi.

Dopo l'accoppiamento, la femmina depone le uova in ciascuna pupa dei nidi di altri insetti, come api o vespe. Durante la schiusa, le larve si nutrono dei loro ospiti. Ogni femmina può deporre fino a 2.000 uova durante il suo ciclo di vita di due anni.

Pertanto, questa specie, come altri parassitoidi, produce una larva che si nutre della larva ospite. Questa dinamica mostra una continua e complicata lotta tra produttori di risorse e sfruttatori, che dipendono dalle stesse risorse per la loro sopravvivenza.

Le formiche panda adulte sono solitarie, il che significa che non formano colonie di alcun tipo. Si nutrono principalmente di nettare, ma le femmine occasionalmente approfittano di formiche, bruchi o pupe / larve.

In generale, questa specie di insetti è silenziosa. Tuttavia, quando disturbato, emette suoni peculiari, acuti, vibranti e cinguettanti, noti come stridulazione. Questo comportamento adottato da una varietà di artropodi, risulta dallo sfregamento di due parti rigide del corpo. Inoltre, entrambi i sessi stridulano.

Si dovrebbe notare che la funzione ecologica della stridulazione in questi insetti non è chiara. Anche così, è stato suggerito che questi suoni potrebbero agire come avvertimenti difensivi e / o segnali di accoppiamento.

In questo senso, un rapporto scientifico del 2019 ha mostrato che la stridulazione in questa specie è diversa da quella di altri generi della stessa famiglia. Pertanto, i suoni emessi includono componenti spettrali ad alta frequenza nella gamma degli ultrasuoni. L'utilità di questi segnali non è esattamente nota.

Non sono solo queste vespe che stridulano. L'esempio tipico è quello del cricket domestico e del suo notevole canto.

Secondo l'opinione degli esperti, questi suoni possono essere segnali di avvertimento per i loro predatori naturali. Senza dubbio, studi futuri affronteranno l'effetto difensivo della stridulazione della formica panda contro rettili e roditori. Se fosse vero, fornirebbe preziose informazioni sul suo potenziale ruolo nella comunicazione tra le specie.

Da un lato, le formiche di velluto sono affascinanti per i loro colori vivaci, il dimorfismo sessuale, la longevità e, spesso, il loro frenetico livello di attività. D'altra parte, causano frustrazione perché l'importanza evolutiva di queste caratteristiche è difficile da provare.

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