Quanto è pericolosa la formica proiettile?

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Quanto è pericolosa la formica proiettile
Quanto è pericolosa la formica proiettile

Bullet ant è il nome comune della specie Paraponera clavata. Questo soprannome si riferisce al dolore intenso che produce il morso di questo insetto, paragonandolo al dolore prodotto da un proiettile. Secondo i rapporti, le vittime sperimentano un disagio agonizzante per le successive 12-24 ore. Pertanto, molti si riferiscono a questo nemico a 6 zampe come "formica 24" o "formica 24 ore".

Oltre alla sua fama di infliggere un dolore definito “puro, intenso, brillante” dall'entomologo americano Justin Schmidt, dell'Istituto di Biologia dell'Università dell'Arizona, si distingue anche per le sue dimensioni. Questa formica misura circa 1 pollice di lunghezza.

Secondo l'attuale classificazione, la formica proiettile è un membro del genere Paraponera, della famiglia Formicidae, appartenente all'ordine degli Imenotteri. Per molto tempo questa è stata l'unica specie del suo genere e della sua tribù, fino al 1994 quando è stato trovato il suo primo parente estinto. Il famoso fossile, classificato come Paraponera dieteri, è stato trovato incorporato nell'ambra nella Repubblica Dominicana.

La formica fossilizzata Paraponera dieteri, esisteva durante il primo periodo del Miocene, da 15 a 45 milioni di anni fa. L'ottima conservazione del fossile ha consentito confronti esaustivi tra le due specie.

Queste formiche sono notevoli per le loro dimensioni, poiché gli esemplari della classe operaia raggiungono 0,7 e 1,2 pollici di lunghezza. A prima vista sembrano vespe spesse, nero-rossastre, senza ali. Ciascuna delle antenne forma la propria ampia “V”.

Inoltre, come tutti i monomorfi primitivi, questa formica non mostra polimorfismo nella casta lavoratrice. Quindi, la regina non è molto più grande delle operaie. È importante sapere che queste formiche non sono naturalmente aggressive. Tuttavia, diventano sfrenati quando difendono il nido. Secondo i rapporti, quando agiscono sulla difensiva, producono un suono acuto mentre pungono ferocemente.

Le formiche proiettili sono diffuse in tutto il Centro e Sud America, soprattutto nell'umida ecozona neotropica. Ciò significa che possiamo incontrare queste formiche nell'area che include Honduras, El Salvador, Nicaragua e Costa Rica e si estende a Venezuela, Colombia, Ecuador, Perù, Bolivia e Brasile.

In generale, le colonie di formiche proiettili si trovano nelle zone di pianura, ad altitudini che vanno dal livello del mare a 750 metri. Tuttavia, gli esperti hanno raccolto campioni ad altitudini di 1500 metri. In termini di numero, le colonie possono essere composte da poche dozzine di formiche fino a cento individui. Pertanto, queste sono piccole colonie rispetto a quelle di altre formiche.

In generale, questi raggruppamenti cercano di stabilirsi alla base degli alberi. Sebbene questi predatori siano principalmente insettivori, si nutrono anche di linfa e nettare delle piante. Pertanto, è normale che i lavoratori lavorino perforando l'albero nell'area vicino al nido, alla ricerca di piccoli artropodi e nettare.

Gli studi che affrontano la possibile selettività della formica proiettile di una specie di albero suggeriscono che non esiste tale selettività. In generale, la formica abiterà alberi con contrafforti extraflorali e nettari che forniscono l'accesso alla volta della foresta.

Due studi condotti in Costa Rica e sull'isola di Barro Colorado hanno rilevato circa quattro nidi di formiche proiettili per ettaro di foresta. Sull'isola di Barro Colorado, i nidi sono stati trovati sotto 70 specie di alberi, 6 specie di arbusti, 2 specie di liane e una specie di palma.

I nidi erano più comuni sotto la chioma di Faramea occidentalis e Trichilia tuberculata, ma questi alberi sono anche i più abbondanti in questa foresta.

In Costa Rica i nidi erano presenti con una frequenza maggiore di quanto ci si aspetterebbe in base all'abbondanza di alberi di Alseis blackiana, Tabernaemontana arborea, Virola sebifera, Guarea guidonia e Oenocarpus mapora.

Sappiamo che molte vespe, api e formiche (ordine degli imenotteri) generano sostanze tossiche o velenose come metodo difensivo. Pertanto, le femmine di un'ampia maggioranza di imenotteri hanno sviluppato un pungiglione all'estremità dell'addome. Quest'arma costituisce un adattamento evolutivo del canale di deposizione delle uova (Aculeata infraorder).

È interessante sapere che le formiche della famiglia Formicidae generalmente attaccano attraverso i morsi. Tuttavia, alcune specie, comprese le formiche proiettili, lo fanno anche attraverso le punture del loro pungiglione. La puntura, tuttavia, di solito non è fatale per l'uomo.

È importante notare che l'intensità del dolore provocato da una puntura d'insetto dipende da diversi fattori. Ad esempio, le dimensioni dell'insetto pungente, la quantità di veleno che inietta e, soprattutto, le proprietà chimiche dei componenti che inducono il dolore.

Tra le sostanze più note nei morsi delle formiche c'è l'acido formico, che troviamo nel pungiglione della sottofamiglia Formicinae. Lo troviamo anche nelle punture di api. Ma questa non è l'unica sostanza, ad esempio, le formiche rosse iniettano un alcaloide del gruppo piperidina, la solenopsina.

Potresti già avere familiarità con gli effetti fisiologici di alcuni alcaloidi, come la morfina, l'efedrina e la nicotina. I morsi di insetti che rilasciano acido formico e alcaloidi sono solo un'onda nell'oceano di dolore da morso di formica proiettile. La tossina prodotta dalla formica pallottola è la poneratossina.

La ponatossina è una piccola proteina che interferisce con la funzione dei canali ionici del sodio. La disfunzione di questi canali interferisce, ad esempio, con la capacità delle cellule nervose di inviare segnali elettrici da un sito all'altro. I muscoli del corpo hanno bisogno del controllo neuronale per la loro funzione.

Pertanto, quando un fattore interferisce con la funzione delle cellule nervose, può causare dolore e paralisi. In effetti, esiste una linea sottile tra dolore e intorpidimento causato dalla disfunzione delle cellule nervose. Pertanto, questa neurotossina può causare ondate di dolore estremo, sudorazione fredda, nausea, vomito e persino ritmi cardiaci anormali.

La puntura può causare linfoadenopatia (disturbi dei linfonodi), edema, tachicardia e la comparsa di sangue fresco nelle feci della vittima. Questa tossina è attualmente studiata per possibili applicazioni mediche.

È interessante notare che alcune popolazioni indigene dell'Amazzonia in Brasile e Guyana francese usano il pungiglione intenzionale di queste formiche. Si tratta di riti di iniziazione per i bambini, all'inizio della pubertà e anche nelle cerimonie per ottenere uno status sociale più elevato.

In primo luogo, intorpidiscono le formiche immergendole in un sedativo naturale. Quindi, lo sciamano accende 80 formiche in guanti di foglie, simili a un guanto da forno, con i pungiglioni rivolti verso l'interno. Quando le formiche riprendono conoscenza, il bambino infila le mani nei guanti.

L'obiettivo di questo rito di iniziazione è di tenere il guanto su per cinque minuti. Quando è finito, il veleno della formica paralizza la mano del bambino e parte del suo braccio, che può tremare in modo incontrollabile per giorni.

È interessante notare che i membri di queste tribù che praticano questo rituale hanno una longevità insolita. Ciò ha suggerito che il veleno potrebbe avere effetti che in qualche modo rafforzano il sistema immunitario dell'individuo.